Бешенство (гидрофобия) относится к вирусным заболеваниям мозга, имеющим спорадический характер. Источником заражения вирусом бешенства обычно являются собаки, реже — другие зараженные животные (лисицы, волки, кошки, барсуки). Клинические проявления на высоте болезни у животных и людей имеют сходство.

В продромальном периоде (через 2—10 нед после заражения, иногда позже) возникают пониженное настроение, раздражительность, склонность к дисфории. На этом фоне наблюдаются кратковременные расстройства сознания с иллюзорными (реже галлюцинаторными) явлениями. В дальнейшем развиваются неопределенный страх и беспокойство. Одновременно возможно появление болей или парестезии в месте укуса с иррадиацией в другие части тела. Отмечается повышение рефлексов и мышечного тонуса. С повышением температуры тела состояние больных ухудшается: возникают головная боль, тахикардия, одышка. К этому времени появляются повышенное потоотделение и саливация.

Затем развивается стадия «возбуждения», в которой ведущее место занимают психические расстройства в виде психомоторного возбуждения, агрессии, импульсивных поступков. Чаще возбуждение связано с углублением состояния измененного сознания (спутанность, делирий, оглушение). В разгаре болезни присоединяются патогномоничные для бешенства гиперкинезы гладкой мускулатуры со спазмами гортани и глотки, затруднением дыхания и глотания, а также с одышкой. Отмечаются тошнота, рвота, головокружения и другие общемозговые явления. Выражена общая гиперестезия.

С указанными механизмами гиперкинезов связан такой специфический синдром, как гидрофобия (страх питья воды), давший второе название этой болезни. По мере дальнейшего нарастания болезненных симптомов спазмы и судороги сменяются параличами. Смерть наступает в связи с нарушениями центральной регуляции жизненно важных функций на фоне судорожных припадков, грубых нарушений речи, параличей, явлений децеребрационной ригидности.

Патологоанатомически обнаруживаются выраженная гиперемия мозга, мозговых оболочек и мелкие кровоизлияния. Микроскопически находят воспалительные и дегенеративные изменения, преимущественно в стволовых отделах.

Необходимо дифференцировать бешенство от специфических фобий у лиц, подвергшихся антирабическим прививкам в связи с укусами собак, подозрительных на бешенство, или у пациентов с истеровозбудимыми чертами личности, которым по тем или иным причинам не были проведены профилактические прививки. Выраженная конверсионная симптоматика и отсутствие типичных неврологических нарушений, а также отрицательные результаты серологических и вирусологических исследований позволяют исключить диагноз вирусного заболевания мозга. Положительный эффект психотерапии и транквилизаторов подтверждает психогенную природу указанных расстройств.